La bataille de Hamel, livrée le 4 juillet 1918, était un signe de ce qui allait arriver alors que les forces alliées atteignaient la maîtrise du champ de bataille après trois années de guerre de tranchées marquées par des pertes effroyables pour des gains minimes.

Des éloges pour les Australiens et pour Monash ont suivi et une succession de commandants britanniques ont visité son quartier général pour étudier ses méthodes.

Cela contribua beaucoup à établir la réputation de Monash, qui ne fera que croître alors qu’il dirigea le Corps australien dans une succession de triomphes, culminant avec l’Armistice du 11 novembre.

Mais Hamel n’a pas été un tournant. Onze jours plus tard, 52 divisions allemandes contre-attaquent au sud de la Somme et s’arrêtent. Trois jours plus tard, les forces françaises soutenues par les Américains ont attaqué, ouvrant les fameuses journées 100 qui ont poussé l’Allemagne au point de s’effondrer.

Un siècle plus tard, la bataille de Hamel restera dans les mémoires en France et en Australie. Une cérémonie aura lieu au Mémorial du Corps australien à Hamel.

Et à Canberra, une nouvelle statue de Monash sera dévoilée au Mémorial australien de la guerre.

Au milieu de 1918, les alliés avaient beaucoup en leur faveur. L’offensive massive allemande de mars s’essoufflait et le blocus de l’Allemagne commençait à mordre. Les réserves, même de nourriture, étaient faibles.

Les forces américaines arrivaient en grand nombre et il y avait de nombreux stocks de nourriture et de munitions.

En mai, Monash est choisi pour diriger un Corps australien uni, comprenant cinq divisions avec environ 120 000 hommes. Auparavant, les divisions australiennes étaient affectées au corps britannique en fonction des besoins.

Monash se mit rapidement à planifier Hamel, sa première bataille pour un Corps australien uni. Pour le front ouest, ce n’était pas énorme, avançant simplement de deux kilomètres sur une façade de 6,5 kilomètres.

Monash a planifié méticuleusement, écrivant plus tard qu’une bataille moderne s’apparentait à une composition orchestrale, chaque unité entrant précisément au bon moment pour jouer son rôle dans l’harmonie générale.

Ce que Monash avait prévu était l’ancêtre d’une opération d’armes combinées des temps modernes, avec de l’infanterie, des blindés, de l’artillerie et des avions, tous travaillant ensemble.

L’armée australienne reconnaît le grand exercice biennal de combat de la 1re Brigade, basé à Darwin, appelé Hamel.

Monash a vu les avantages de la technologie émergente.

Les pelleteuses avaient une faible opinion des chars britanniques, qui avaient mal fonctionné l’année précédente à Bullecourt.

Monash a cru qu’ils pouvaient être utiles et le Corps australien s’est vu attribuer 60 des derniers modèles Mark V et avant d’entrer en action, les chars et l’infanterie se sont entraînés ensemble, les soldats développant une confiance indispensable dans les machines et leurs équipages.

Monash a également exploité la puissance aérienne, les avions survolant d’abord les lignes allemandes pour étouffer le bruit des chars qui approchaient, puis larguant des munitions à l’infanterie qui avançait.

Même le correspondant officiel Charles Bean, à l’époque pas fan de Monash, a reconnu qu’il était un maître de l’explication lucide.

Deux cent cinquante officiers ont assisté à sa conférence finale le 30 juin, parcourant 133 points de l’ordre du jour pendant quatre heures et demie. Personne n’est parti avec le moindre doute sur son rôle et cela s’est répercuté sur les soldats individuels.

Ashley Ekins, historienne senior de l’AWM, a déclaré que les Australiens étaient désormais une machine de combat extrêmement efficace, entièrement reconstituée après le carnage de Passchendaele l’année précédente.

« Beaucoup d’hommes avaient vu beaucoup d’action et ils développaient maintenant de nouvelles tactiques », a-t-il déclaré.

« Ils apprécient davantage l’utilisation de tous les outils à leur disposition, ce que Monash précise très clairement qu’il va utiliser – chars, avions, artillerie et bien sûr mitrailleuses d’assaut, le pistolet Lewis, en plus grand nombre que jamais. »

Hamel avait une autre caractéristique – les Américains. Hamel devait être leur première action, les diggers encadrant ces nouveaux arrivants sur le champ de bataille.

C’est précisément pour cette raison que Monash a choisi le 4 juillet, jour de l’Indépendance américaine.

Au départ, environ 1000 personnes devaient participer, mais le commandant américain, le général John Pershing, s’y est opposé, insistant pour que la plupart, puis toutes, soient retirées.

Monash a tracé la ligne – soit les Américains étaient là, soit il annulerait l’attaque.

Ils étaient dans et à 3.10 heures du matin, plus de 600 canons ont inondé les positions allemandes d’explosifs et de gaz toxiques. L’infanterie suivait de près derrière le barrage d’artillerie, les chars étant tout près derrière, prêts à être appelés en avant pour écraser le fil ou effacer les points forts.

Sans bombardement préalable pour alerter les défenseurs, la surprise était totale.

Dans de nombreux endroits, les soldats allemands ont combattu durement. Les sergents Thomas Axford et Henry Dalziel ont reçu la Croix de Victoria pour leur héroïsme dans l’attaque des positions allemandes.

Mais le résultat n’a jamais fait de doute. Les pertes allemandes sont importantes, environ 2000, dont 1600 prisonniers capturés, ainsi que 200 mitrailleuses et mortiers de tranchée.

Par rapport aux batailles précédentes, les pertes australiennes étaient légères – environ 1400 morts et blessés, tandis que 45 des Américains qui les accompagnaient ont été tués.

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