Comme plusieurs amis se souviennent de sa mort en 2016, Avon Rollins était une figure clé de l’histoire locale des droits civiques.

Le natif de Knoxville était l’une des premières générations d’étudiants noirs de l’Université du Tennessee. En 1962, le major de l’ingénierie était associé au Comité d’amélioration civique de Knoxville lorsqu’il a été arrêté pour avoir tenté d’intégrer la cafétéria de Byerly à Fort Sanders. L’année suivante, il est arrêté pour avoir fait du piquetage dans des salles de cinéma du centre-ville, se couchant devant l’entrée du Tennessee Theatre. Assez grand, il formait un obstacle important.

Il serait célèbre localement s’il avait démissionné après tout cela, mais il ne l’a pas fait.La plupart de ses éloges ont souligné son activisme important à Knoxville.

Il est devenu un leader du Comité national de coordination des étudiants Non violents et, au milieu des années 60, il provoquait des remous à Danville, en Virginie.; Chapel Hill, Caroline du Nord; Selma, Ala.; et dans plusieurs endroits du Mississippi. Il a vu des chiens d’attaque, des tuyaux d’incendie, des battes de baseball, des chars blindés.

La même année où il s’est couché devant le Tennessee, il a fait partie de la direction de la Marche sur Washington, qui a connu un succès retentissant, et qui a culminé avec le discours de Martin Luther King « J’ai un rêve ».

C’était un ami de King, et les deux étaient friands de bras de fer. (Avon disait parfois qu’il laisserait l’homme plus âgé gagner quand les gens regardaient.) Il a travaillé avec plusieurs légendes de l’époque, y compris la dramaturge Lorrane Hansberry, qui, selon lui, l’a impliqué dans SNCC.

Certains collègues ont trouvé remarquable que même face à des situations extrêmes impliquant des personnes qui voulaient lui faire du mal, Avon aimait porter une veste et une cravate. Et il le portait tous les jours, de retour chez lui dans sa carrière d’ingénieur à TVA.

Plus tard directeur exécutif du Centre d’échange culturel Beck, il s’est un peu adouci, mais a quand même gardé un peu d’avance sur lui, ne se contentant jamais de se reposer sur des lauriers, ni de réciter les triomphes évidents des 60 dernières années. L’inégalité raciale a survécu à l’ère des tuyaux d’incendie et des chiens d’attaque. Il voulait que nous nous en souvenions tous.

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Otis Stephens, décédé quelques semaines avant Avon, était l’un des principaux chercheurs de l’Université du Tennessee, remarquable en ce qu’il excellait dans deux écoles différentes. Au département des sciences politiques, il a enseigné pendant des années et est finalement devenu chef de département et également doyen associé du Collège des arts libéraux. Il a remporté plusieurs prix, une fois en tant que conférencier de début d’UT.

Plus tard, après avoir obtenu tous les prix qu’il pouvait en science politique, alors qu’il était devenu connu comme un spécialiste de la constitution, il a décidé qu’il préférait enseigner à la Faculté de droit. Il y fut professeur dans ses dernières années. Il a obtenu le titre de Macebearer, la plus haute distinction de la faculté de l’UT.

Il a écrit ou coécrit ou édité environ six livres savants. Tout cela suffirait à vous faire vous gratter la tête devant l’ingéniosité de ce type, même si vous avez négligé un détail. Otis était aveugle de naissance.

C’est un handicap, mais pour lui, c’était aussi une responsabilité, et il a agi à l’échelle nationale. Il était un défenseur de l’alphabétisation en braille et, dans les années 1980, il est devenu président de l’American Council for the Blind. En 2002, il est devenu demandeur dans un important procès national exigeant que la monnaie américaine soit plus distinctive de manière tangible afin que les aveugles puissent discerner un billet de 100 from d’un seul. Ils ont obtenu certaines décisions, mais la question principale reste à résoudre.

Né près d’Atlanta, il a d’abord été connu comme un pianiste talentueux, un rôle qui l’a aidé à se frayer un chemin à travers l’Université de Géorgie dans les années 1950. Il avait un doctorat de Johns Hopkins lorsqu’il a accepté un poste à l’UT en 1967.

Être un célèbre prof de poli-sci peut sembler un travail assez bon pour n’importe qui, mais il ne s’est jamais installé. À l’âge de 47 ans, Otis a obtenu son diplôme en droit à Harvard.

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