En ce jour de 1778, la bataille de Barren Hill a lieu. Quelques jours plus tôt, un groupe d’Indiens Oneida avait offert son aide à l’armée de George Washington. Ils ne pouvaient sûrement pas savoir à quelle vitesse ils seraient appelés à aider?

Leur présence aidera bientôt les forces américaines à repousser les Britanniques.

Le général George Washington avec Lafayette à Valley Forge, 177, par Alonzo Chappel

L’armée de Washington campait alors à Valley Forge, où elle avait passé un long et dur hiver. À la mi-mai, ils ont reçu un ajout bienvenu au camp: un des compagnons français du Marquis de Lafayette est arrivé avec un groupe de près de 50 Oneidas. Les Oneidas ont été accueillis à bras ouverts: Henry Knox a ordonné un salut avec treize gros canons, et Washington lui-même a personnellement reçu les guerriers indiens.

Les Oneidas ont offert d’aider l’armée continentale, et leur aide a été acceptée avec plaisir.

Washington chargea l’Oneida de travailler avec Lafayette, qui était sur le point de se déplacer avec une force de 2 200 hommes vers les Britanniques, alors à Philadelphie. La mission de Lafayette était de recueillir des renseignements et de surveiller les signes d’une retraite britannique vers New York. Les Oneidas devaient servir d’éclaireurs pour l’avance de Lafayette ; ils auraient l’aide de 50 fusiliers américains.

Dans la nuit du 19 mai, Lafayette a installé son campement sur Barren Hill, à seulement 12 miles de Philadelphie. Malheureusement, un déserteur en profite pour informer les Britanniques de la position de Lafayette. Le lendemain, la cavalerie et les fantassins britanniques sont envoyés vers Barren Hill. Ils espéraient surprendre Lafayette.

L’Oneida et les tirailleurs repéraient la zone lorsqu’ils entendirent l’approche des soldats britanniques — ils étaient jusqu’à 9 000 ! Sans se décourager, le petit groupe d’Oneida et de tirailleurs se mit à tirer sur les Britanniques depuis les arbres. Au début, les Britanniques ne réalisaient pas à quel point la force d’attaque était petite, mais une fois qu’ils ont réalisé qu’ils étaient confrontés à environ 100 hommes, ils ont lancé une charge de cavalerie.

Ils ont commencé à charger. Puis, comme le raconte l’historien Thomas Fleming, « il a répondu avec sa propre marque de défi. Comme une seule voix, ils ont lancé un énorme cri de guerre. Ni les chevaux britanniques ni les hommes dans les selles n’avaient jamais rien entendu de tel. »Les soldats ont été jetés dans la panique et la confusion, laissant aux éclaireurs américains le temps de rentrer à Lafayette avec un avertissement.

Lafayette se préparait déjà à battre en retraite. Il avait entendu les bruits de coups de feu, et il savait que les Britanniques devaient être à proximité. Lafayette était rapide et il connaissait mieux la région que les Britanniques. Il réussit à s’enfuir, l’Oneida et les tirailleurs servant d’arrière-garde. C’était un appel serré, cependant. À un moment donné, les Britanniques se sont approchés suffisamment pour abattre un officier de son cheval. Deux Oneida l’ont traîné en lieu sûr.

Pendant ce temps, Washington sortait de Valley Forge. Il avait entendu les combats et venait renforcer Lafayette. Lorsque les Britanniques ont appris que l’armée continentale se dirigeait vers eux, ils ont rebroussé chemin vers Philadelphie. Ils espéraient un coup à faible coût pour saper les Américains. Cette chance a disparu, grâce à l’Oneida.

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