Hoy, 15 de agosto, se conmemora el 1.233 aniversario de la Batalla de Roncesvalles, una batalla a campo librada por un contingente del ejército de Carlomagno dirigido por Roland, el prefecto de la Marca Bretona, contra un ataque vasco en el paso de Roncesvalles mientras los hombres de Roland se retiraban. Esta batalla dio origen, unos cuatrocientos años después, a uno de los poemas épicos más célebres de la literatura francesa, Le Chanson de Roland (La Canción de Roland). Escrito en francés medio, se celebra como un hito de la literatura vernácula francesa.

La primera copia de la canción se remonta a ca. 1098, en medio de la Primera Cruzada. Es parte de una obra más grande titulada Chansons du Geste.

La historia, como la relata el autor anónimo en su genio poético, se presenta como una gran batalla entre los paladines cristianos de Carlomagno contra las fuerzas infieles de Marsila, el rey sarraceno de Zaragoza.El rey Marsila, que reina en la última fortaleza que queda de Zaragoza, inventa un complot para engañar a Carlomagno y que deje España para siempre. Le promete a Carlomagno que será su vasallo y se convertirá al cristianismo, a cambio de que abandone España. Sin embargo, una vez de vuelta en Francia, Marsila renegó de su promesa, y Carlomagno y sus paladines, ahora sin ánimo de seguir luchando la larga guerra, planean enviar una embajada a Marsila para negociar el acuerdo acordado.

Roland, un verdadero, valiente y fiel paladín, elige a su padrastro Ganelón para dirigir el enviado. Ganelon, que interpreta el papel de Judas en la historia, traicionaría a su hijastro debido a un odio y celos arraigados hacia él. Ve que Roland lo eligió para esta misión como una forma de matarlo, dado el peligro potencial involucrado. Una vez que es recibido en la corte de Marsila, concluye un complot para matar a Roland diciéndole al rey sarraceno que podría atacar a la retaguardia mientras Carlomagno abandona España. El que dirige la retaguardia no es otro que Roland.

Asistido por los doce paladines, los compañeros más confiables y queridos de Carlomagno, Roland lidera la marcha de regreso a Francia, solo para ser invadido por una fuerza sarracena muy superior en el paso de Roncesvalles. Oliver y el arzobispo Turpin de Reims, dos de los paladines, luchan valientemente junto con Roland. Oliver aconseja a Roland que toque su cuerno olifante para que Carlomagno pueda regresar con un nuevo contingente de caballeros para enfrentar al enemigo emboscado, pero Roland se niega a hacerlo. Después de que la retaguardia da una pelea valiente, es derrotado, y así Roland sopla el cuerno olifante con tal fuerza que sus sienes se rompen, y cae a su muerte. Luego es escoltado al paraíso por Sas. Michael y Gabriel.

El poema nos presenta un fervor cruzado y un espíritu que lo convierten en un producto de su tiempo. Los acontecimientos en España de mediados del siglo XI, así como el nuevo movimiento cruzado alentado por el sermón del Papa Urbano II en Cleremont en 1095, inspiran y dan forma a la historia. Las hazañas del caballero español El Cid, nee Rodrigo Díaz de Vivar, contra los ejércitos almorávides invasores del norte de África dirigidos por bin Yusuf, son una gran inspiración para el cuento.

Mientras que la retaguardia histórica real de Roldán fue emboscada por cristianos vascos, y Carlomagno y los gobernadores abasíes Sulieman al-Arabi de Barcelona y sus confederados, Husayn de Zaragoza y Abu-Taur de Huesca fueron aliados contra el califa Ummayad de Córdoba, Abd-Al Rahman I, el poema simplemente pinta un cuadro de una empresa de cruzada minuciosa que enfrenta a cristianos contra musulmanes. En otras palabras, Carlomagno tenía aliados musulmanes, pero la Canción no se preocupa por este detalle complicado, prefiriendo permitir que los eventos cruzados de la época moldeen y modifiquen el recuento poético. El paladín Roland del siglo VIII se convierte, en la Canción, en el caballero cristiano ideal para los caballeros de los siglos XII y XIII que luchan en Acre y Jerusalén.

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