Heute, am 15. August, jährt sich die Schlacht von Roncesvalles zum 1.233. Diese Schlacht brachte etwa vierhundert Jahre später eines der berühmtesten epischen Gedichte der französischen Literatur hervor, Le Chanson de Roland (Das Lied von Roland). In Mittelfranzösisch geschrieben, wird es als Wahrzeichen der französischen Mundartliteratur gefeiert.

Die früheste Kopie des Chansons stammt aus ca. 1098, mitten im Ersten Kreuzzug. Es ist Teil eines größeren Werkes mit dem Titel Chansons du Geste.

Die Geschichte, wie der anonyme Autor sie in seinem poetischen Genie erzählt, wird als eine große Schlacht zwischen Karls christlichen Paladinen gegen die ungläubigen Kräfte von Marsila, dem Sarazenenkönig von Saragossa, dargestellt.König Marsila, der in der letzten verbliebenen Festung von Saragossa regiert, entwickelt eine Verschwörung, um Karl den Großen dazu zu bringen, Spanien endgültig zu verlassen. Er verspricht Karl dem Großen, dass er sein Vasall sein und zum Christentum konvertieren wird, als Gegenleistung dafür, dass er Spanien verlässt. Zurück in Frankreich, jedoch, Marsila bricht sein Versprechen, und Karl der Große und seine Paladine, jetzt nicht in der Stimmung, den langen Krieg weiter zu führen, Planen, eine Botschaft nach Marsila zu schicken, um über die vereinbarte Einigung zu verhandeln.

Roland, ein wahrer, tapferer und treuer Paladin, wählt seinen Stiefvater Ganelon zum Chef des Gesandten. Ganelon, der in der Geschichte die Rolle des Judas spielt, würde seinen Stiefsohn wegen eines lang gehegten Hasses und Eifersucht auf ihn verraten. Er sieht Rolands Wahl für diese Mission als eine Möglichkeit, ihn töten zu lassen, angesichts der potenziellen Gefahr. Sobald er an Marsilas Hof empfangen wird, schließt er eine Verschwörung ab, Roland töten zu lassen, indem er dem Sarazenenkönig sagt, dass er die Nachhut angreifen könnte, wenn Karl der Große Spanien verlässt. Derjenige, der die Nachhut anführt, ist kein anderer als Roland.

Unterstützt von den zwölf Paladinen, Karls vertrauenswürdigsten und beliebtesten Kollegen, führt Roland den Marsch zurück nach Frankreich, nur um am Roncesvalles-Pass von einer weit überlegenen sarazenischen Streitmacht überrannt zu werden. Oliver und Erzbischof Turpin von Rheims, zwei der Paladine, kämpfen tapfer mit Roland. Oliver rät Roland, sein Oliphant-Horn zu blasen, damit Karl der Große mit einem neuen Kontingent von Rittern zurückkehren kann, um sich dem Hinterhalt des Feindes zu stellen, aber Roland weigert sich, dies zu tun. Nachdem die Nachhut einen tapferen Kampf geführt hat, wird sie besiegt, und so bläst Roland das Oliphant-Horn mit solcher Kraft, dass seine Schläfen platzen und er in den Tod fällt. Er wird dann von Sts ins Paradies begleitet. Michael und Gabriel.

Das Gedicht präsentiert uns eine Kreuzzugsinbrunst und ein Ethos, die es zu einem Produkt seiner Zeit machen. Ereignisse in Spanien aus der Mitte des elften Jahrhunderts sowie die neue Kreuzzugsbewegung, die durch die Predigt von Papst Urban II. in Cleremont im Jahr 1095 gefördert wurde, inspirieren und prägen die Geschichte. Die Heldentaten des spanischen Ritters El Cid, geborener Rodrigo Diaz de Vivar, gegen die eindringenden Almoravidenarmeen aus Nordafrika, angeführt von bin Yusuf, ist eine große Inspiration für die Geschichte.

Während die Nachhut der eigentlichen historischen Stadt von baskischen Christen überfallen wurde und Karl der Große und die abbasidischen Gouverneure Sulieman al-Arabi von Barcelona und seine Verbündeten, Husayn von Saragossa und Abu-Taur von Huesca Verbündete gegen den Ummayaden-Kalifen von Cordoba, Abd-Al Rahman I., waren, malt das Gedicht einfach ein Bild eines gründlichen Kreuzzugs Unternehmen Lochfraß Christian gegen Muslim. Mit anderen Worten, Karl der Große hatte muslimische Verbündete, aber das Chanson beschäftigt sich nicht mit diesem kniffligen Detail und zieht es vor, die Kreuzzugsereignisse der Zeit zu formen und die poetische Nacherzählung zu formen. Der Paladin Roland aus dem achten Jahrhundert wird im Chanson zum idealen christlichen Ritter für die Ritter des zwölften und dreizehnten Jahrhunderts, die in Akko und Jerusalem kämpfen.

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