La battaglia di Hamel, combattuta il 4 luglio 1918, fu un segno di ciò che doveva accadere quando le forze alleate raggiunsero la padronanza del campo di battaglia dopo tre anni di guerra di trincea segnata da spaventose perdite per guadagni minimi.

Seguirono elogi per gli australiani e per Monash e una successione di comandanti britannici visitò il suo quartier generale per studiare i suoi metodi.

Questo fece molto per stabilire la reputazione di Monash, che sarebbe cresciuta solo quando guidò il Corpo australiano in una successione di trionfi, culminati nell’Armistizio dell ‘ 11 novembre.

Ma Hamel non è stato un punto di svolta. Undici giorni dopo, 52 divisioni tedesche contrattaccarono a sud della Somme e si fermarono. Tre giorni dopo, le forze francesi supportate dagli americani attaccarono, aprendo i famosi 100 giorni che spinsero la Germania al collasso.

Un secolo dopo, la Battaglia di Hamel sarà ricordata in Francia e in Australia. Una cerimonia si terrà presso l’Australian Corps Memorial di Hamel.

E a Canberra, una nuova statua di Monash sarà svelata all’Australian War Memorial.

A metà del 1918, gli alleati avevano molto da fare a loro favore. La massiccia offensiva di marcia tedesca stava esaurendo il vapore e il blocco della Germania stava iniziando a mordere. Le scorte, persino il cibo, stavano finendo.

Le forze americane stavano arrivando in gran numero e c’erano ampie scorte di cibo e munizioni.

A maggio, Monash fu scelto per guidare un Corpo australiano unito, composto da cinque divisioni con circa 120.000 soldati. In precedenza le divisioni australiane erano assegnate ai corpi britannici in base alle necessità.

Monash iniziò subito a pianificare Hamel, la sua prima battaglia per un Corpo australiano unito. Per il fronte occidentale, questo non era un grosso problema, avanzando solo di due chilometri su una facciata di 6,5 chilometri.

Monash pianificò meticolosamente, scrivendo in seguito che una battaglia moderna era simile a una composizione orchestrale, con ogni unità che entrava esattamente nel momento giusto per svolgere la sua parte nell’armonia generale.

Ciò che Monash progettò fu un progenitore di una moderna operazione di armi combinate, con fanteria, armature, artiglieria e aerei, tutti insieme.

L’esercito australiano riconosce questo patrimonio: la principale esercitazione biennale di combattimento della 1a Brigata, basata su Darwin, si chiama Hamel.

Monash ha visto i vantaggi della tecnologia emergente.

Gli scavatori avevano una bassa opinione dei carri armati britannici, che si comportarono male l’anno precedente a Bullecourt.

Monash credeva che potessero essere utili e al Corpo australiano furono assegnati 60 degli ultimi modelli Mark V e prima di entrare in azione, carri armati e fanteria si esercitavano insieme, i soldati sviluppavano la fiducia necessaria nelle macchine e nei loro equipaggi.

Monash sfruttò anche la potenza aerea, con gli aerei che inizialmente sorvolavano le linee tedesche per soffocare il rumore dei carri armati in avvicinamento e poi far cadere munizioni alla fanteria in avanzata.

Anche il corrispondente ufficiale Charles Bean, a quel tempo nessun fan di Monash, ammise di essere un maestro di lucida spiegazione.

Duecentocinquanta ufficiali hanno partecipato alla sua conferenza finale il 30 giugno, guadando 133 punti all’ordine del giorno in quattro ore e mezza. Nessuno se ne andò con qualche dubbio sul suo ruolo e che a cascata fino a singoli soldati.

Lo storico senior dell’AWM Ashley Ekins disse che gli australiani erano ora una macchina da combattimento estremamente efficiente, completamente ricostituita dopo la carneficina di Passchendaele dell’anno precedente.

“Molti uomini avevano visto molta azione e ora stavano sviluppando nuove tattiche”, ha detto.

“Hanno un maggiore apprezzamento per l’utilizzo di tutti gli strumenti a loro disposizione, che Monash rende abbondantemente chiaro che userà – carri armati, aerei, artiglieria e, naturalmente, mitragliatrici d’assalto, la pistola Lewis, in numero maggiore che mai.”

Hamel aveva un’altra caratteristica: gli americani. Hamel doveva essere la loro prima azione, con i diggers mentoring questi nuovi arrivati sul campo di battaglia.

Fu proprio per questo motivo che Monash scelse il 4 luglio – Giorno dell’Indipendenza americana.

Inizialmente dovevano partecipare circa 1000 persone, ma il comandante generale degli Stati Uniti John Pershing si oppose, insistendo che la maggior parte e poi tutti fossero ritirati.

Monash ha disegnato la linea – o gli americani erano in o avrebbe annullare l’attacco.

Erano dentro e alle 3.10am, più di 600 pistole inondato posizioni tedesche con esplosivi ad alta e gas velenoso. La fanteria seguiva da vicino dietro lo sbarramento dell’artiglieria con i carri armati vicini dietro, pronti ad essere chiamati in avanti per schiacciare il filo o cancellare i punti di forza.

Senza un bombardamento preliminare per allertare i difensori, la sorpresa era completa.

In molti luoghi, i soldati tedeschi hanno combattuto duramente. I sergenti Thomas Axford e Henry Dalziel ricevettero la Victoria Cross per l’eroismo nell’attaccare le posizioni tedesche.

Ma il risultato non è mai stato in dubbio. Le perdite tedesche furono notevoli, circa 2000 tra cui 1600 prigionieri catturati, insieme a 200 mitragliatrici e mortai da trincea.

Rispetto alle battaglie precedenti, le perdite australiane furono leggere: circa 1400 morti e feriti, mentre 45 degli americani che accompagnavano furono uccisi.

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